Com 'The Chi', Lena Waithe dirige para casa em busca da verdadeira Chicago

Sua série Showtime visa pintar sua cidade natal em todas as suas complexidades e nuances, não apenas a violência incessante retratada nas notícias.

Com The Chi, Lena Waithe, a primeira mulher negra a ganhar um Emmy por escrever uma série de comédia, criou uma série sobre sua cidade natal.Crédito...Whitten Sabbatini para The New York Times

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CHICAGO - Enquanto Lena Waithe ficava em frente à casa de sua infância aqui na Zona Sul da cidade em outubro passado, imagens muito diferentes das retratadas nas notícias de hoje em dia começaram a vir para ela. Em vez de guerras de gangues e violência ininterrupta, a Sra. Waithe, a primeira mulher afro-americana a ganhar um Emmy por escrever uma série de comédia, viu em sua mente cenas de crianças correndo alegremente pelas ruas e pais reunidos na casa de um vizinho para um jogo de cartas.

Com O Chi, um novo drama da Showtime que estreia em 7 de janeiro, a Sra. Waithe pretende pintar sua cidade em todas as suas complexidades e nuances. Ela é a criadora desta série caleidoscópica que segue as histórias entrelaçadas de vários jovens, mais notavelmente Jason Mitchell (Mudbound, Straight Outta Compton) como um aspirante a chef e Alex R. Hibbert (Moonlight) como um pré-adolescente de olhos arregalados. O Chi não ignora a brutalidade da vida cotidiana, mas se concentra na humanidade que pode devastar.

Minha missão é mostrar que esses jovens negros não nascem com uma arma na mão, disse Waithe durante um brunch mais cedo naquele dia em um restaurante no centro da cidade. Essas são crianças que vêm com toda a promessa e esperança que qualquer outra criança faça.

Queria humanizá-los e mostrar que suas vidas são válidas, acrescentou. Mas eu não nos pinto de forma alguma sob uma luz perfeita. Minha esperança é poder nos mostrar de uma forma honesta. É isso. Nada mal. Imperfeito. Apenas preciso.

Imagem Michael Epps, Alex Hibbert e Shamon Brown estão entre as estrelas de The Chi, que segue as histórias entrelaçadas de vários jovens em Chicago.

Crédito...Parrish Lewis / SHOWTIME

Waithe, 33, viveu e trabalhou em Los Angeles por mais de uma década, mas ela disse que seu sucesso recente - em março, ela fez sua estreia em um grande estúdio como atriz em Jogador Pronto Um de Steven Spielberg - é o produto da mentalidade de um moedor aprendido pela primeira vez em Chicago. E ela credita muito dessa tenacidade à sua mãe, Laverne Hall, que a criou junto com a irmã após o divórcio quando a Sra. Waithe tinha 3 anos.

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Apesar de trabalhar em empregos temporários noturnos, inclusive como operária de fábrica, a mãe de Waithe encontrou tempo para matricular seus filhos na Turner-Drew, uma aclamada escola primária que era quase inteiramente afro-americana. Era como uma joia escondida, disse Waithe sobre sua idílica escola primária. Não sei como minha mãe descobriu, mas ela sempre foi uma traquina dessa forma.

Quando ela tinha 12 anos, sua família se mudou 30 milhas ao norte para o subúrbio mais sofisticado e racialmente diverso de Evanston. Lá, Waithe ficou fascinada com a escrita criativa e programas de televisão - seus favoritos eram The Cosby Show e A Different World - tanto que se formou em redação e produção para TV no Columbia College Chicago. Mudar-se para Los Angeles era apenas questão de tempo.

Depois de três anos lutando enquanto vivia em um apartamento sujo em Toluca Lake, Waithe foi contratada em 2009 por uma cineasta então desconhecida, Ava DuVernay, para ser sua assistente em sua estreia na direção, I Will Follow.

Ela era uma jovem maravilhosa, engraçada e apaixonada que faria o que fosse preciso, desde trancar a casa até pegar café e limpar tudo, disse DuVernay, que iria dirigir Selma. Quando o filme terminou a produção, a Sra. DuVernay incentivou a Sra. Waithe a traçar seu próprio curso criativo e não esperar por oportunidades a serem oferecidas.

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Crédito...Netflix

A Sra. Waithe aceitou o conselho, escrevendo e dirigindo seu próprio curta-metragem, Save Me, que lhe rendeu trabalhos de roteirista e produção em programas como Bones e Dear White People. Em 2014, ela escreveu o roteiro-piloto de The Chi, que rapidamente atraiu o interesse de várias redes.

Gary Levine, presidente de programação da Showtime, disse que ele e seus colegas ficaram fascinados com o script do piloto. Foi muito dramático e muito íntimo, disse ele. Era sobre uma cidade, mas na verdade era sobre esses personagens. Parecia que iluminou um mundo que não vemos na televisão e um mundo que era realmente pessoal para Lena. E isso veio alto e claro.

A Sra. Waithe escolheu o Showtime em parte porque é o lar de um de seus programas favoritos, The Affair.

Eu simplesmente gostei da bravura, ela disse. Eles estão se arriscando e correndo riscos e estão um pouco fora do caminho tradicional.

Para seus colaboradores, a Sra. Waithe é a ousada. Aziz Ansari, a estrela e co-criador de Master of None, escalou a Sra. Waithe como a amiga íntima de seu personagem Dev, Denise. E foi depois de ouvi-la contar histórias íntimas sobre se assumir para sua mãe como uma lésbica que o Sr. Ansari incentivou a Sra. Waithe a transformá-lo em material para o show. O episódio de Ação de Graças resultante , co-escrito com o Sr. Ansari, ganhou um Emmy. (Angela Bassett, que foi escalada para o papel da mãe de Denise, recebeu uma indicação ao Emmy por sua atuação como convidada.)

Descobri apenas ao longo da minha carreira, quando você é tão vulnerável e realmente compartilha as coisas que você acha que talvez não devesse, disse o Sr. Ansari, é quando você tem um grande sucesso.

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Crédito...Whitten Sabbatini para The New York Times

A honestidade do show também foi atraente para o elenco de The Chi. Não é um daqueles programas cheios de brilho e glamour, apenas Skittles e quinua, disse Mitchell. É a verdade real.

Tendo perdido amigos próximos devido à violência armada quando crescia em Nova Orleans, o ator disse que aparecer no drama foi uma daquelas vezes em que é mais terapia do que atuação.

Common, um nativo de Chicago que é produtor executivo e uma das estrelas de The Chi, disse Waithe enfatizou durante as filmagens a importância de o programa homenagear sua cidade. E então temos a missão de ser o mais autêntico possível, disse ele. Eles empregaram uma equipe composta quase inteiramente por moradores locais, filmados no local e preencheram a trilha sonora exclusivamente com músicas de artistas de Chicago como Chance the Rapper e Kanye West.

Graças ao novo programa e aos papéis de atriz em Master of None e Transparent, ela está lentamente se tornando uma celebridade de Chicago também. No final daquela tarde de outubro, enquanto a Sra. Waithe estava em frente à sua escola primária e olhava para a grande placa azul fora de sua entrada principal, um guarda de segurança corpulento se aproximou como se para se certificar de que ela não estava causando nenhum problema. Mas quando ele se aproximou, ele reconheceu a Sra. Waithe e gritou para o diretor: Está tudo bem! eu sabia ela era famosa!

Naquela noite, a Sra. Waithe desfrutou de uma das vantagens de sua celebridade recém-descoberta, participando de um painel de discussão intitulado O Poder das Mulheres Negras com a editora-chefe da Teen Vogue, Elaine Welteroth; e o diretor de marca da Uber, Bozoma St. John. A Sra. Waithe disse que o assunto era oportuno. Ela percebeu que Hollywood estava se tornando mais aberta à diversidade racial quando, no início de 2017, dirigindo pela Sunset Boulevard, em Los Angeles, viu um enorme outdoor da comédia da HBO Insecure, estrelado pela atriz afro-americana Issa Rae. O fato de ter ficado ao lado de um anúncio minúsculo da série Divorce, liderada por Sarah Jessica Parker da mesma rede, sinalizou para ela uma reformulação das prioridades de uma rede poderosa.

Não estamos mais no mesmo mundo, disse ela. Até os brancos estão cansados ​​de assistir aos programas dos brancos.

Embora o Sr. Ansari disse concordar que as coisas estão indo na direção certa, não acho que seja uma onda de mudança em termos de mais histórias estreladas ou escritas por minorias recebendo luz verde. Estamos todos desbastando, disse Ansari, referindo-se à Sra. Waithe, Sra. Rae e Donald Glover (Atlanta da FX). Tenho a responsabilidade de usar a plataforma que tenho para atrair outras pessoas. Não apenas pessoas que se parecem comigo, mas outras pessoas como Lena. Porque, sem ofensa, mas quantas vezes mais você pode ver um cara branco perseguindo a mulher branca?

A Sra. Waithe concorda e faz questão de contar a seus colegas. Quando ela recebeu seu prêmio Emmy em setembro e foi aplaudida de pé, ela disse as coisas que nos tornam diferentes - esses são nossos superpoderes.

Um mês depois, no brunch em Chicago, a Sra. Waithe, vestindo uma camiseta tie-dye, jeans rasgados e tênis Air Jordan vermelho e branco, elaborou a mensagem de seu discurso. Tenho orgulho de carregar essa tocha e ser tipo 'Eu sou gay! Eu sou preto! Pendure seus sonhos em mim. Pendure suas esperanças em mim. Vou carregá-los com o melhor de minha capacidade. ’

Embora ela não more mais em Chicago, ela disse que trabalhar em um programa tão pessoal como The Chi parecia adequado.

Porque aonde quer que eu vá, o Chi vai comigo, disse Waithe sobre sua cidade natal. As pessoas sempre dizem 'Droga, como você fez tudo isso acontecer de uma vez?' Ela riu. Eu digo a eles que é o Chicago em mim.

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