O Improv de Chicago estava morto. Novos líderes podem revivê-lo?

O ano passado deixou as duas instituições mais importantes da cidade cambaleando. Agora, pessoas de fora estão ajudando a orientar o ressurgimento desses famosos centros de comédia.

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Desde o início da pandemia, a Second City passou por mudanças significativas de liderança. Também foi vendido para uma firma de private equity.

CHICAGO - Quatorze meses depois que o iO Theatre fechou suas portas por causa da pandemia, uma mudança que parecia temporária na época, o célebre centro de improvisação parecia ter sido congelado no tempo, o calendário preso em março de 2020.

Em frente a um palco, as cadeiras estavam dispostas em torno de pequenas mesas redondas cobertas por uma camada de poeira. Uma lista de compras em uma sala dos fundos lembrava os funcionários de comprar mais azeitonas e batatas assadas. No corredor, cartazes escritos à mão direcionavam os membros do público onde se alinharem para os shows.



Este corredor costumava ser tão lotado que tenho certeza de que foi um desastre do código de incêndio, Charna Halpern, a cofundadora do teatro, disse enquanto examinava o corredor árido recentemente.

Em junho de 2020, Halpern decidiu que o corredor permaneceria vazio. A receita do teatro caiu para zero em meio ao fechamento, as contas estavam se acumulando e quase 40 anos depois que ela ajudou a iniciar o IO, Halpern anunciou que estava pronta para fechá-lo permanentemente.

O teatro não era o único em crise existencial. Naquele mesmo mês, performers de cor lá e no Second City - as duas instituições de improvisação mais proeminentes da cidade, onde a versão moderna da forma de arte nasceu - falaram publicamente sobre suas experiências com racismo, desigualdade e uma persistente falta de diversidade no os cinemas.

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Crédito...Lawrence Agyei para o The New York Times

Então, com menos de uma semana de intervalo, o IO e o Second City foram colocados à venda, aumentando a ansiedade entre os artistas que já estavam preocupados com o futuro pós-pandêmico do improviso. A improvisação poderia ser salva na cidade onde aspirantes a comediantes se aglomeram para aprender e se apresentar, como fizeram estrelas como Tina Fey, Stephen Colbert e Keegan-Michael Key?

A resposta curta é sim. Menos de um ano depois que os negócios foram ao mercado, os compradores que acreditam na improvisação de Chicago se intensificaram. Ambos são novatos no setor: o Second City agora é propriedade de uma empresa de private equity com sede em Nova York e a iO, de dois executivos imobiliários locais.

Décadas de história e relevância cultural são parte do que tornou esses cinemas aquisições atraentes, mas depois de apelos por mudanças transformacionais, uma nova era de liderança está agora lutando com o quanto da velha cultura de improvisação eles desejam preservar e quanto estão dispostos a desistir. No iO, as críticas à falta de diversidade racial e equidade não foram abordadas durante o ano de incertezas do teatro. E embora Second City esteja de volta com shows regulares e um plano para se transformar em uma empresa anti-racista, há algum ceticismo entre artistas e estudantes de que este esforço de reforma será diferente das tentativas anteriores (um coordenador de diversidade está em vigor desde, pelo menos 2002, por exemplo, e uma revista com um elenco notavelmente diverso correu em 2016, embora todos os performers de cor desistem antes de terminar).

Queremos que seja bom; é a nossa casa, disse Rob Wilson, um improvisador que está no cenário da comédia de Chicago há uma década. Você vai dar a eles o benefício da dúvida, mas também não vai ter medo de ir embora se a situação piorar.

A melhor TV de 2021

A televisão este ano ofereceu engenhosidade, humor, desafio e esperança. Aqui estão alguns dos destaques selecionados pelos críticos de TV do The Times:

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No outono passado, quando Jon Carr, um veterano da improvisação, foi nomeado o novo produtor executivo da Second City - o principal papel criativo da empresa - seus colegas fizeram a mesma pergunta: por que você aceitou esse trabalho?

A instituição de 62 anos acabara de ser alvo de uma enxurrada de reclamações de artistas negros, que contaram histórias de como foram rebaixados, marginalizados, simbolizados e postos de lado. Como resultado, o executivo-chefe e produtor executivo, Andrew Alexander, renunciou abruptamente Aquele verão.

Ainda assim, Carr decidiu aceitar a oferta, tornando-o o segundo produtor executivo negro na história da empresa. (O primeiro foi Anthony LeBlanc, que serviu na função temporariamente após a renúncia de Alexandre.)

Carr disse às pessoas que perguntaram sobre o trabalho que, apesar da pressão e do estresse inevitável que traria, ele apresentava uma oportunidade de mudar uma empresa cujos líderes já haviam prometido derrubar tudo e começar de novo.

É disso que as pessoas vão falar daqui a 40, 50 anos, disse ele. Temos a oportunidade de moldar essa história.

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Crédito...Jermaine Jackson Jr. para o New York Times

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Crédito...Jermaine Jackson Jr. para o New York Times

Sentados em um estande no restaurante do Second City, em Old Town, uma semana após a reabertura da empresa em maio, Carr e Parisa Jalili, o diretor de operações que havia sido promovido em meio às críticas, indicou algumas das medidas que a empresa havia tomado para atender aos apela para a mudança.

Documentou as reclamações e contratou uma consultoria de recursos humanos para avaliá-las; reavaliou as fotos no saguão exaltando principalmente os artistas brancos e rotulou esboços e piadas ofensivas em seu extenso arquivo; colocou por escrito o que a empresa está procurando nas audições para tentar evitar preconceitos no processo.

Fomos capazes de fazer tudo rapidamente porque éramos muito menores e mais ágeis com o fechamento, disse Jalili.

A empresa também precisava garantir que sobreviveria à pandemia. As aulas de improvisação online tornaram-se permanentes, aumentando a receita ao abrir a base de clientes em potencial para todo o mundo, ao invés de apenas aqueles que poderiam comparecer a seus sites em Chicago, Hollywood e Toronto. Então, em fevereiro, a Second City foi adquirida por um grupo de private equity, ZMC.

O negócio deixou alguns jogadores ainda mais céticos de que o Second City pudesse retornar melhor do que antes. O que significaria para a empresa ser propriedade de uma firma de investimentos sem experiência em comédia?

Jordan Turkewitz, sócio-gerente da ZMC, disse em uma entrevista que o papel da empresa como investidor não era ditar decisões ou se envolver em minúcias; é fazer perguntas, oferecer conselhos e apoiar financeiramente o crescimento da empresa.

Second City está realizando vários shows ao vivo por semana, mas para iO, uma reabertura está muito mais longe.

Muitos funcionários estão desesperados para voltar, disse Scott Gendell, um executivo do setor imobiliário que comprou a iO no mês passado com seu amigo de longa data Larry Weiner. Mas não há uma data de reabertura clara no horizonte, disse ele.

No momento, os novos proprietários estão indo devagar, entrevistando parceiros operacionais que ajudarão a administrar o teatro e controlar seu lado criativo.

Estamos sendo muito delicados e muito cautelosos sobre a reabertura, porque você não quer travar e queimar, disse Gendell.

Gendell é o tipo de morador de Chicago que não agüenta ver as empresas de marca registrada da cidade fechadas (ainda estou chateado porque Marshall Field foi embora, disse ele). Quando soube que Halpern havia colocado o iO à venda, ele e Weiner decidiram comprá-lo para preservar o que consideram uma importante instituição cultural.

Mas alguns performers estão menos interessados ​​em um iO preservado em âmbar a partir de 2020 e mais em um iO que abraça mudanças radicais quando se trata de diversidade.

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Crédito...Lawrence Agyei para o The New York Times

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Crédito...Lawrence Agyei para o The New York Times

Em 9 de junho de 2020, cinco improvisadores que haviam feito aulas ou atuado lá postaram um petição apelando ao teatro para resolver problemas arraigados de racismo institucional. Eles disseram The Chicago Tribune de esforços anteriores fracassados ​​ou inadequados na diversidade, uma atitude hostil para com os artistas e estudantes de cor e comportamento problemático por parte dos funcionários.

Os cinco improvisadores se comprometeram a não se apresentar na iO até que sua gestão atendesse a uma série de demandas, incluindo a contratação de um coordenador de diversidade e inclusão.

No dia seguinte, Halpern enviou um Nota aos manifestantes oferecendo um pedido de desculpas amplo e sincero pelas falhas da instituição. Mas, pouco mais de uma semana depois, Halpern anunciou que o iO estava fechando, frustrando os performers que pensavam que o teatro estava à beira de uma mudança substancial. Halpern disse que o motivo eram as implicações financeiras da pandemia - não os protestos.

Gendell disse que não estava pronto para traçar um plano para lidar com essas preocupações antes de eles trazerem um parceiro operacional, mas disse que estavam procurando parceiros em diversas comunidades.

Somos pessoas justas e tenho confiança em meu sistema de valores, disse ele.

Se a iO e a Second City desejam consertar os problemas que os atormentam há décadas, ambas as instituições precisarão convencer os comediantes de origens variadas de que vale a pena retornar a esses lugares.

Em junho de 2020, quando as histórias de discriminação se tornaram públicas, Julia Morales, uma comediante negra porto-riquenha que havia se apresentado no Second City e na iO por anos, pensou consigo mesma: Esses teatros realmente me decepcionaram. Eu quero voltar a isso?

Sua resposta foi criar algo novo. Ela arrecadou menos de $ 2.000 e começou Stepping Stone Theatre , uma organização sem fins lucrativos que ela imaginou que se concentraria mais em apoiar artistas de cor e menos nos resultados financeiros. É um dos poucos novos empreendimentos de improvisação que surgiram na cidade no ano passado.

Até o momento, Morales optou por manter alguns laços com o Second City. Em maio, ela estava improvisando no palco no primeiro programa pós-pandemia da empresa e, no mês que vem, seu grupo e o Second City estão colaborando em um show. Mesmo que o teatro a tenha decepcionado, ela disse, ela não achava que o caminho a seguir seria fechá-lo.

Outros, como os comediantes Shelby Wolstein e Nick Murhling, deixaram Chicago para encontrar oportunidades em Los Angeles ou desistiram completamente das grandes instituições de comédia. E alguns que optaram por ficar não estão convencidos de que houve uma mudança substancial.

Não vou confiar até ver por mim mesmo, disse Kennedy Baldwin, que começou no mês passado em uma bolsa da Second City que oferece treinamento gratuito para um grupo diversificado de atores e improvisadores.

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Crédito...Jermaine Jackson Jr. para o New York Times

Entre os intérpretes que pretendem ver a mudança da instituição, é fundamental diversificar também o público, que tende a ficar mais velho e mais branco. Esses artistas não estão entusiasmados com o novo sistema de preços de ingressos, que o Second City começou a testar pouco antes da pandemia.

O sistema, chamado de tarifação dinâmica de ingressos, calcula os preços com base no horário do show e na quantidade de ingressos restantes. Os ingressos mais baratos custam US $ 25 cada, mas com o crescente interesse na devolução do teatro ao vivo e o estoque de ingressos menor do que o normal devido à pandemia, eles podem custar muito mais caro. Neste sábado, ingressos para as 19h. shows custam cerca de US $ 90 cada.

Alguns artistas temem que o aumento dos preços dos ingressos ajude a manter o status quo.

Como posso fazer deste programa um programa que faça as pessoas se sentirem incluídas e que tenha um público que reflete nossa aparência? perguntou Terrence Carey, um artista negro do Second City.

Uma porta-voz da Second City, Colleen Fahey, disse que o modelo de preços dos ingressos é útil para permitir que a empresa recupere a receita após uma paralisação de 14 meses. Ela acrescentou que os clientes ainda têm acesso a passagens mais baratas.

No iO, Olivia Jackson, uma das criadoras da petição, disse que estava ansiosa para se encontrar com os novos proprietários para discutir as questões levantadas por seu grupo. Depois disso, ela determinaria se retornaria ao iO. Se ela decidisse contra isso, ela sempre poderia recorrer a uma das operações mais recentes e scrappier.

Há tantas pessoas incrivelmente talentosas em Chicago que realmente amam improvisação, disse ela. A improvisação de Chicago vai ficar bem.

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