Mo Abudu não está esperando permissão

Conhecida como a resposta da África à Oprah, Abudu construiu um império de mídia com o objetivo de levar as histórias da Nigéria ao mundo. Seu grande negócio com a Netflix deve ajudar.

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Já se foram os dias em que você só podia me alimentar com conteúdo americano à força, disse Mo Abudu, cuja empresa, a EbonyLife Media, está por trás de muitos dos maiores filmes e programas de TV da Nigéria.Crédito...Stephen Tayo para o New York Times

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LONDRES - Mo Abudu sempre entendeu o poder da narrativa e o impacto de sua ausência. Tendo crescido aqui como filha de pais nigerianos, ela se viu sendo questionada sobre o tempo que passou na África, incluindo se ela dançava ao redor de uma fogueira ou vivia em uma árvore.

Nunca me ensinaram nada sobre a história da África, disse ela durante uma recente videochamada. E, na tela da televisão em casa, a falta de representação de quem se parecia com ela também deixou sua marca.

Isso me afetou de tal forma que eu senti que não contava, disse Abudu, 57, que desde então se tornou o tipo de magnata da mídia que pode fazer algo a respeito. Portanto, você sempre sentiu a necessidade de compensar dizendo a todos que quisessem ouvir quem você era.

Décadas depois, Abudu está fazendo com que o mundo inteiro ouça. Sua empresa, a EbonyLife Media, produziu alguns dos maiores sucessos de bilheteria e TV da história da Nigéria. O Hollywood Reporter a classificou entre as 25 mulheres mais poderosas da televisão global, e ela foi convidada este ano para ingressar na Academia de Artes e Ciências Cinematográficas.

E no verão passado, a EbonyLife se tornou a primeira empresa de mídia africana a assinar um contrato de filme e TV com vários títulos com a Netflix. O primeiro desses títulos de TV a estrear novos episódios nos Estados Unidos, o processo legal nigeriano Castle & Castle, chegou na semana passada. (A Netflix começou a partir da 2ª temporada; a 1ª temporada estreou em 2018 na extinta rede de transmissão EbonyLife.)

Em entrevistas separadas - uma por vídeo no mês passado de sua casa em Lagos, Nigéria, e a outra no verão passado pessoalmente, em um parque perto de sua segunda casa, no norte de Londres - Abudu falou sobre o turbilhão dos últimos anos e os desafios da construção um império de mídia. Tudo fazia parte, disse ela, de sua busca para vender a África para o mundo, com produções de alta qualidade - e feitas localmente.

Acho que as pessoas estão cansadas de contar histórias, até certo ponto, do Ocidente porque você está vendo as mesmas histórias continuamente - posso apenas ter algo novo, algo novo? ela disse. E acho que empresas como a Netflix entenderam isso.

Nascida em Londres, Abudu foi enviada por seus pais para a Nigéria aos 7 anos para morar com sua avó em Ondo, uma cidade a cerca de 225 quilômetros a nordeste de Lagos. Ao voltar para a Grã-Bretanha aos 11 anos, ela disse, descobri que me tornei uma espécie de embaixador não oficial.

Enquanto crescia, os rostos negros eram quase inexistentes no entretenimento na tela a que ela tinha acesso. Aqueles de que ela se lembrava eram poucos, incluindo a série de TV Fame dos anos 1980, que a levou brevemente a sonhar em ser dançarina; e na minissérie Roots de 1977, sobre a história da escravidão americana, que ela disse que a deixava em lágrimas após cada episódio.

Aos 30 anos, após uma breve carreira de modelo, ela voltou para a Nigéria com o objetivo de aproveitar as oportunidades profissionais que viu surgindo em sua terra natal. Eventualmente, ela trabalhou seu caminho até se tornar a chefe de recursos humanos da Exxon Mobil lá, mas ela não conseguia se livrar de uma ambição que sentia desde a infância: contar a história moderna da Nigéria para si mesma e, finalmente, para o resto do globo.

A melhor TV de 2021

A televisão este ano ofereceu engenhosidade, humor, desafio e esperança. Aqui estão alguns dos destaques selecionados pelos críticos de TV do The Times:

    • 'Dentro': Escrito e filmado em uma única sala, a comédia especial de Bo Burnham, transmitida pela Netflix, vira os holofotes para a vida na internet em meio a uma pandemia.
    • ‘Dickinson’: O Apple TV + série é a história de origem de uma super-heroína literária que é muito sério sobre o assunto, mas não é sério sobre si mesmo.
    • 'Sucessão': No drama cruel da HBO sobre uma família de bilionários da mídia, ser rico não é mais como costumava ser.
    • ‘The Underground Railroad’: A adaptação fascinante de Barry Jenkins do romance de Colson Whitehead é fabulístico, mas corajosamente real .

Sem nenhuma experiência no setor, ela comprou um box set Oprah Winfrey, matriculou-se em um curso de apresentação na TV e traçou um plano de negócios, passando a estabelecer o primeiro talk-show diário sindicado pan-africano, Moments With Mo. ganhou o título não oficial da resposta da África à Oprah.

Imagem Richard Mofe-Damijo e Ade Laoye em uma cena de Castle & Castle, que a Netflix escolheu para a segunda temporada como parte de seu acordo geral com Abudu. A série fez sua estreia nos EUA na semana passada.

Crédito...Kelechi Amadi-Obi / Netflix

Ao longo do caminho, certos obstáculos se mostraram teimosos. Abudu enfrentou discriminação em três frentes, ela disse: Você enfrenta desigualdade e racismo por ser negro. Você enfrenta isso por ser africano. Você enfrenta isso por ser mulher. Acontece em todos os momentos.

Em cada ponto, ela superou. Enquanto Abudu contemplava seu papel crescente em um cenário de mídia em constante mudança, uma convidada em seu sofá de chat-show disse algumas palavras particularmente inspiradoras: Hillary Clinton, que na época da entrevista, em 2009, era a secretária de Estado.

Eu disse a ela: 'A África estereotipada é doença, desespero, miséria, engano - por que isso?', Disse Abudu, parafraseando a conversa . E ela disse: ‘Mo, mais e mais vozes como a sua precisam falar em nome da África’.

Takeaway de Abudu? Se você não assume a responsabilidade de mudar a narrativa, ao deixar sua narrativa para outra pessoa, então você não pode culpá-la, disse ela.

Em 2013, a Moments fez de Abudu um nome familiar na Nigéria. Vendo oportunidades, Abudu foi totalmente Winfrey e começou uma rede de televisão pan-africana: EbonyLife TV. Em 2020, a empresa guarda-chuva de Abudu, EbonyLife Media, abandonou seu canal de TV para se concentrar em um modelo baseado em parcerias com alguns dos maiores streamers e estúdios do mundo.

Hoje, entre o que Abudu descreveu como mais de 30 negócios, muitos ainda não anunciados, a EbonyLife Media tem contratos com a Netflix, Sony Pictures Television, AMC e Westbrook Studios, a produtora fundada por Will Smith e Jada Pinkett Smith.

Eu tenho batido nessas portas internacionais desde o primeiro dia, ela disse, mas você sabe, as pessoas não estavam prontas para ouvir.

No início da EbonyLife TV, em 2013, a missão centrou-se na programação de estilo de vida que apresentava o continente cosmopolita em expansão do século 21. Mas Abudu foi gradualmente flexionando seus músculos e ampliando sua paleta criativa.

Castle & Castle, que Abudu co-criou e produziu executivo, é sobre um escritório de advocacia em Lagos dirigido por um marido e uma esposa, cujos respectivos casos ameaçam destruir seu casamento. Com essa série, Abudu queria se concentrar em questões jurídicas específicas da Nigéria. Em um episódio, por exemplo, há um caso em torno do lesbianismo, disse ela. Na verdade, ainda é ilegal ter um relacionamento homossexual na Nigéria.

Outros projetos incluem um drama de TV da Sony Pictures Television sobre o histórico exército feminino da África Ocidental, conhecido como Dahomey Warriors; a série distópica Nigéria 2099, marcada para estrear no AMC; o filme Oloture da Netflix Original, lançado no ano passado, que explora o tráfico de pessoas e a prostituição forçada; e o filme Blood Sisters de 2022, também para a Netflix, que retrata o vício em drogas e o abuso doméstico além das fronteiras de classe na Nigéria.

O que os une, Ben Amadasun, diretor de conteúdo da Netflix na África, disse sobre alguns dos títulos da Netflix, é a capacidade única de Mo e sua equipe EbonyLife de retratar a realidade do dia a dia nigeriano e trazer uma perspectiva única para cada personagem.

Entre as outras produções em andamento com a Netflix está uma adaptação de Death and the King’s Horseman, a peça de 1975 de Wole Soyinka, o primeiro africano a ganhar o Prêmio Nobel de literatura; bem como uma adaptação do romance da autora nigeriana Lola Shoneyin, The Secret Lives of Baba Segi’s Wives.

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Crédito...Stephen Tayo para o New York Times

Sou uma grande admiradora, disse Shoneyin em uma videochamada de sua casa em Lagos. Shoneyin recusou várias ofertas de adaptação desde que Secret Lives foi publicado em 2010, ela disse, mas Abudu realmente meio que me cortejou.

Foi muito importante para mim que a história seja contada primeiro por um africano que eu sabia que entenderia o livro e os personagens quase que instintivamente, acrescentou Shoneyin. Mas também porque eu queria que a história fosse contada na tradição da narrativa africana.

Dada a atitude e ética de Abudu, ela certamente se encaixava no projeto.

Já se foram os dias em que você só podia me alimentar à força com conteúdo americano, disse Abudu. Eles não possuem todas as histórias a serem contadas neste mundo. Eles tiveram seu quinhão de dizer a eles.

Abudu fez da Nigéria sua base e foco até agora, mas ela não está restringindo seus horizontes. (Ela já emprega cerca de 200 funcionários em suas organizações em Lagos, que incluem a escola de cinema EbonyLife Creative Academy e EbonyLife Place, um complexo de hotel, cinema e restaurante.) Ela também quer contar histórias da África do Sul, Quênia, Gana e Etiópia .

Isso pode ser uma boa notícia para o resto do continente. Em última análise, ela disse que gostaria que sua principal contribuição fosse todo um ecossistema de narrativa - gerando empregos para todos, de operadores de câmera a figurinistas - cujas produções possam mostrar marcas e talentos africanos para continentes além.

Ela não descartou uma mudança para os Estados Unidos. Mas se ela fizer isso, é apenas um meio para um fim - em um campo onde ela já fez grandes avanços.

Nunca estarei perdida em minhas raízes, disse ela. Não é possível, mesmo se eu estiver vivendo, trabalhando e respirando em Hollywood; eles não podem me levar a um ponto em que nunca vou esquecer de onde vim.

Acho que é importante, porque ao fazer essa transição, estou levando um monte de pessoas comigo nessa jornada.

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